May 13, 2020

Los investigadores están desarrollando una máscara facial que se ilumina cuando detecta el coronavirus

En 2014, su laboratorio de bioingeniería en el MIT comenzó a desarrollar sensores que podían detectar el virus del Ébola cuando se liofilizaba en una hoja de papel. El pequeño equipo de científicos del MIT y Harvard publicó por primera vez su investigación en 2016; para entonces, habían adaptado la tecnología para abordar la creciente amenaza del virus Zika.
Ahora, están ajustando su herramienta nuevamente para identificar casos de coronavirus.

El equipo está desarrollando una máscara facial que produce una señal fluorescente cuando una persona con el coronavirus respira, tose o estornuda. Si la tecnología resulta exitosa, podría abordar las fallas asociadas con otros métodos de detección, como los controles de temperatura.

"A medida que abrimos nuestro sistema de tránsito, podría imaginarse que se utilizará en los aeropuertos a medida que avanzamos en la seguridad, mientras esperamos subir a un avión", dijo Collins a Business Insider. "Usted o yo podríamos usarlo en el camino hacia y desde el trabajo. Los hospitales podrían usarlo para los pacientes cuando entran o esperan en la sala de espera como una prueba previa de quién está infectado".

Los médicos incluso podrían usarlos para diagnosticar pacientes en el acto, sin tener que enviar muestras a un laboratorio. En un momento en que las pruebas y los retrasos han obstaculizado la capacidad de muchos países para controlar los brotes, las herramientas que identifican rápidamente a los pacientes son críticas.

Una señal fluorescente podría mostrar si el coronavirus está presente en la saliva
Collins dijo que el proyecto actual de su laboratorio está en las "primeras etapas", pero los resultados han sido prometedores. Durante las últimas semanas, su equipo ha estado probando la capacidad de los sensores para detectar coronavirus en una pequeña muestra de saliva.

También están experimentando con el diseño: en este momento, el laboratorio está debatiendo si incrustar sensores en el interior de una máscara o desarrollar un módulo que se pueda conectar a cualquier máscara de venta libre.

El equipo espera demostrar que el concepto realmente funciona en las próximas semanas.

"Una vez que estamos en esa etapa, sería una cuestión de establecer ensayos con individuos que se espera que se infecten para ver si funcionaría en un entorno del mundo real", dijo Collins.

Sin embargo, la tecnología de identificación de virus en general ya ha sido probada. Para 2018, los sensores del laboratorio podrían detectar SARS, sarampión, influenza, hepatitis C, Nilo Occidental y otros virus.

"Inicialmente hicimos esto en papel para crear diagnósticos económicos basados ​​en papel", dijo Collins. "Hemos demostrado que puede funcionar en plástico, cuarzo y tela".

Los sensores de Collins consisten en material genético, ADN y ARN, que se une a un virus. Ese material se liofiliza sobre la tela utilizando una máquina llamada liofilizador, que absorbe la humedad del material genético sin matarlo. Puede permanecer estable a temperatura ambiente durante varios meses, dando a las máscaras una vida útil relativamente larga.

Los sensores necesitan dos cosas para activarse. El primero es la humedad, que nuestros cuerpos emiten a través de partículas respiratorias como el moco o la saliva. Segundo, necesitan detectar la secuencia genética de un virus.

Un laboratorio de Shanghai secuencia el genoma del coronavirus en enero. Collins dijo que sus sensores solo necesitan identificar un pequeño segmento de esa secuencia para detectar el virus. Una vez que lo hacen, emiten una señal fluorescente en una o tres horas.

Esa señal no es visible a simple vista, por lo que el laboratorio de Collins utiliza un dispositivo llamado fluorímetro para medir la luz fluorescente. Afirmó que, fuera del laboratorio, los funcionarios públicos podrían usar harina de mano, lo que Collins dijo que "cuesta alrededor de un dólar", para escanear las máscaras de las personas.

Su equipo también ha desarrollado previamente sensores que cambian de amarillo a púrpura cuando hay un virus presente, por lo que los sensores de cambio de color también son una posibilidad, dijo, aunque el grupo ha presentado esa idea por ahora.

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