March 30, 2018

The new masters of the universe / Los nuevos maestros del universo

It is far from easy to separate fact from fiction when it comes to recent allegations about the effect that big data may have had on Caribbean democracy. This is because it is difficult to determine whether the harvesting and use of personal information by Cambridge Analytica, Aggregate IQ and others can be shown to have had a specific impact on electoral outcomes. The suggestion is that several international consulting firms involved in what is euphemistically described as ‘strategic communications for the electoral process’ have been involved in developing campaigns for clients based on detailed voter profiles obtained from multiple sources including Facebook.


Los nuevos maestros del universo

No es nada fácil separar los hechos de la ficción cuando se trata de acusaciones recientes sobre el efecto que el big data puede haber tenido en la democracia caribeña. Esto se debe a que es difícil determinar si la recolección y el uso de la información personal por Cambridge Analytica, Aggregate IQ y otros pueden tener un impacto específico en los resultados electorales. La sugerencia es que varias firmas consultoras internacionales involucradas en lo que eufemísticamente se describe como 'comunicaciones estratégicas para el proceso electoral' han participado en el desarrollo de campañas para clientes basadas en perfiles de votantes detallados obtenidos de múltiples fuentes, incluyendo Facebook.
ENGLISH:
Reports in the European and the North American media indicate that such entities have supported governments and opposition parties internationally, including some in the Caribbean to win elections, discredit opponents, and to influence outcomes through campaigns that encourage a visceral voter reaction.
There have also been stories in the UK and US media that Cambridge Analytica, associated entities and others have been involved in entrapment – which they deny – and that payment may have been sought through future political commitments, for example, linked to Citizenship by Investment programmes.
Although the detail is sketchy, the allegations continue to swirl about electoral campaigns and related activities in Trinidad, St Kitts, St Vincent and St Lucia over the last decade, as well as in many other nations around the world including the US, Nigeria and Kenya.
Whatever the truth, the implications of mining data to skew the outcome of elections or referenda should concern everyone who expects them to be free of manipulation and fair.
There are in the Caribbean about 18.5m users of the internet, 11m of whom are on Facebook. According to Internet World Stats, Caribbean Facebook penetration, if Cuba, Haiti, the Dominican Republic and Puerto Rico are included, stood at twenty-five per cent of the region’s overall population in 2016/17. However, if the numbers are broken down further it is clear that Facebook alone offers extensive access and influence in the Commonwealth Caribbean as it is used by fifty-three per cent of all CARICOM and overseas territories citizens, with penetration reaching seventy per cent plus in some nations.
The way data mining for electoral purpose works is that information obtained through social media platforms and data accumulators is interrogated to produce thousands of data points on individuals. This is then analysed by companies like Cambridge Analytica to determine how persuadable an individual or group is, and what actions might trigger an emotional political response.
Such research is then tested and if validated is presented in small bites though multiple channels in ways and at times that can sway voters.
It is a practice that is becoming the norm globally and is not necessarily illegal. Rather it raises moral questions about the use of an individual’s data, who owns the right to its exploitation, and whether it is justifiable to use social media in this way.
Such activities are unlikely to alter any Caribbean election outcome where there is an overwhelming nationwide desire for change or continuity. However, the use of targeted social media and disinformation campaigns is particularly effective in countries with small constituencies, multiple marginal seats, and where turnout is relatively low. This is because with the right data, a campaign can ignore most voters and just target the concerns of the very small numbers of those who will swing the vote.
What is concerning is that in this last respect the Westminster first-past-the-post system, which has largely served the Anglophone Caribbean well, is particularly susceptible to the data led manipulation of voters.
Unfortunately, the Caribbean is wide open to personal information being abused for campaign purposes. Not only is the precise origin of data led campaigning mysterious and the effects unprovable in law, legislation relating to data use is almost non-existent, and electoral spending regulations and enforcement are lax. In many ways the problems are not dissimilar to those still to be addressed legislatively in relation to cyber-crime.
As far as one can be sure, it is unlikely that third countries yet are interfering in the Caribbean electoral process. Rather it is Caribbean parties, individuals, wealthy members of the diaspora, and possibly companies that are seeking to influence outcomes. Despite this, strategic communications companies have the potential to enable third parties to play a role in small nations. If as may be the case, a new multi-dimensional form of cold war is emerging in which nations will be expected to take sides, it will to a significant extent be fought in cyberspace using data access aimed at changing political and electoral outcomes.
What is now happening has the capacity to provide results based on whoever spends the most on digital research, testing, and targeted campaigning. It casts doubt on the legitimacy of future election outcomes and has the potential to disengage citizens from politics. It reinforces the continuation of the existing political class, the absence of change, and by limiting discussion to targeted issues, encourages parties and governments once in power to pursue only populist policies.
Politically targeted big data has profound consequences for politics, the Caribbean electoral system, and the emergence of new parties and new thinking.
If eventually every citizen is little more than an accumulation of data points to be manipulated by the left or right, criminals, the wealthy or third parties overseas, it debases centrist ideas of a holistic or consensus-based approach to the delivery of social and economic solutions. It suggests that in future politicians who succeed will be polarising, will only respond to the direction of algorithms provided by the new masters of the universe, and have no philosophy or principles.
There is much more to be written on this subject, about possible solutions and the need to recognise now that free social media allied to big data may come to rob the young of their electoral rights.
David Jessop is a consultant the Caribbean Council and can be contacted at
david.jessop@caribbean-council.org
Previous columns can be found at https://www.caribbean-council.org/research-analysis/
29th March 2018

ESPANOL:
Informes en los medios europeos y norteamericanos indican que tales entidades han apoyado a gobiernos y partidos de oposición a nivel internacional, incluidos algunos en el Caribe para ganar elecciones, desacreditar a los opositores e influenciar los resultados a través de campañas que fomentan una reacción visceral de los votantes.También ha habido historias en los medios de comunicación del Reino Unido y de EE. UU. De que Cambridge Analytica, entidades asociadas y otros han estado involucrados en trampas, lo cual niegan, y que el pago puede haberse solicitado a través de futuros compromisos políticos, por ejemplo, vinculados a Programas de Ciudadanía por Inversión .Aunque el detalle es incompleto, las acusaciones siguen girando en torno a las campañas electorales y actividades relacionadas en Trinidad, San Cristóbal, San Vicente y Santa Lucía en la última década, así como en muchas otras naciones del mundo, incluidos los EE. UU., Nigeria y Kenia .Cualquiera que sea la verdad, las implicaciones de los datos de la minería para sesgar el resultado de las elecciones o referendos deben interesar a todos los que esperan que sean libres de manipulación y justos.En el Caribe hay alrededor de 18,5 millones de usuarios de Internet, 11 millones de los cuales están en Facebook. Según Internet World Stats, la penetración de Facebook en el Caribe, si se incluye a Cuba, Haití, República Dominicana y Puerto Rico, representaba el 25% de la población total de la región en 2016/17. Sin embargo, si los números se desglosan aún más, está claro que solo Facebook ofrece amplio acceso e influencia en la Commonwealth del Caribe, ya que es utilizado por el cincuenta y tres por ciento de todos los ciudadanos de la CARICOM y los territorios de ultramar, alcanzando el 70% más algunas naciones.
La forma en que funciona la minería de datos con fines electorales es que la información obtenida a través de las plataformas de medios sociales y los acumuladores de datos se interroga para generar miles de puntos de datos sobre las personas. Esto luego es analizado por compañías como Cambridge Analytica para determinar qué tan persuasivo es un individuo o grupo, y qué acciones podrían desencadenar una respuesta política emocional.Dicha investigación luego se prueba y, si se valida, se presenta en pequeños fragmentos a través de múltiples canales en formas y momentos que pueden influenciar a los votantes.Es una práctica que se está convirtiendo en la norma a nivel mundial y no es necesariamente ilegal. Más bien plantea cuestiones morales sobre el uso de los datos de un individuo, quién posee el derecho a su explotación, y si es justificable usar las redes sociales de esta manera.Es poco probable que estas actividades alteren cualquier resultado de la elección del Caribe donde haya un deseo abrumador a nivel nacional de cambio o continuidad. Sin embargo, el uso de redes sociales específicas y campañas de desinformación es particularmente efectivo en países con grupos pequeños, escaños múltiples y donde la participación es relativamente baja. Esto se debe a que con los datos correctos, una campaña puede ignorar a la mayoría de los votantes y solo enfocarse en las preocupaciones de los muy pocos que votarán.Lo que es preocupante es que en este último aspecto, el sistema de Westminster para el primer paso después del correo, que ha servido en gran medida al Caribe anglófono, es particularmente susceptible a la manipulación de los datos por parte de los votantes.Desafortunadamente, el Caribe está abierto a la información personal que se abusa con fines de campaña. No solo es misterioso el origen preciso de las campañas dirigidas por datos y los efectos no se pueden demostrar en la ley, la legislación relacionada con el uso de datos es casi inexistente, y las regulaciones y el cumplimiento de los gastos electorales son poco estrictos. En muchos sentidos, los problemas no son diferentes a los que aún deben abordarse legislativamente en relación con el delito cibernético.Por lo que uno puede estar seguro, es poco probable que terceros países aún estén interfiriendo en el proceso electoral del Caribe. Más bien son las partes del Caribe, las personas, los miembros adinerados de la diáspora y, posiblemente, las empresas que buscan influir en los resultados. A pesar de esto, las compañías de comunicaciones estratégicas tienen el potencial de permitir que terceros desempeñen un papel en las naciones pequeñas. Si, como puede ser el caso, está surgiendo una nueva forma de guerra fría multidimensional en la que se espera que las naciones tomen partido, en gran medida se librará en el ciberespacio usando acceso a datos para cambiar los resultados políticos y electorales.Lo que ahora está sucediendo tiene la capacidad de proporcionar resultados en función de quién gasta más en investigación digital, pruebas y campañas específicas. Pone en duda la legitimidad de los futuros resultados electorales y tiene el potencial de desvincular a los ciudadanos de la política. Refuerza la continuación de la clase política existente, la ausencia de cambio, y al limitar la discusión a temas específicos, alienta a los partidos y gobiernos que una vez estuvieron en el poder a perseguir solo políticas populistas.Los macrodatos políticamente dirigidos tienen profundas consecuencias para la política, el sistema electoral caribeño y el surgimiento de nuevos partidos y nuevas ideas.Si eventualmente cada ciudadano es poco más que una acumulación de puntos de datos para ser manipulados por la izquierda o la derecha, criminales, ricos o terceros en el extranjero, se reprueban las ideas centristas de un enfoque holístico o consensuado para la entrega de beneficios sociales y económicos soluciones. Sugiere que en el futuro los políticos que tengan éxito se polarizarán, solo responderán a la dirección de los algoritmos provistos por los nuevos maestros del universo, y no tendrán filosofía o principios.Hay mucho más por escribir sobre este tema, sobre las posibles soluciones y la necesidad de reconocer ahora que las redes sociales gratuitas aliadas al big data pueden llegar a robarles a los jóvenes sus derechos electorales.David Jessop es un consultor del Consejo del Caribe y puede ser contactado endavid.jessop@caribbean-council.orgLas columnas anteriores se pueden encontrar en https://www.caribbean-council.org/research-analysis/29 de marzo de 2018

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